Sonda da NASA começa a explorar asteroide misterioso

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A sonda espacial norte-americana New Horizons está se aproximando com sucesso do asteróide Ultima Thule 2014 MU69 e começou a implementar seu programa, disse o chefe da missão científica, Alan Stern, nesta quarta-feira (25).

De acordo com cálculos da NASA, a sonda se aproximará ao máximo do asteroide em 1º de janeiro de 2019. Ainda não se sabe a que distância está exatamente a sonda do asteroide, mas os cientistas indicam que o engenho deverá se aproximar dele a uma distância menor que a de Plutão em 2015. Então a New Horizons passou a uma distância de 12,5 mil quilômetros do planeta anão.

Notícia urgente… Acabamos de receber um sinal no Centro de Controle da Missão, a New Horizons começou com sucesso o programa de aproximação e a exploração do Ultima Thule, a 4 bilhões de milhas (mais de 6,4 bilhões de quilômetros) daqui. É isso, pessoal, a aproximação começou! Boa sorte, New Horizons! 

O asteróide 2014 MU69, com um diâmetro com cerca de 32 km, foi descoberto por meio do telescópio orbital Hubble e anunciado em 2014. Segundo a NASA, os pesquisadores sabem muito pouco sobre esse corpo celeste, por isso esperam aprender mais com os dados obtidos durante a aproximação da sonda.

Os cientistas consideram a missão como algo semelhante a “escavações arqueológicas do Sistema Solar” e esperam obter dados sobre como estes corpos celestes se formaram e se têm satélites e anéis.

Desde agosto, a New Horizons vem monitorando o asteroide e tirando fotos dele à medida que se aproxima, para que os especialistas possam corrigir com mais precisão sua trajetória de voo para chegar mais perto.

A NASA informou que hoje a sonda está a uma distância de cerca de 129 milhões de quilômetros de seu alvo e a 6,3 bilhões de quilômetros da Terra. A transmissão do sinal a partir da Terra leva cerca de seis horas.

Depois de se aproximar do asteroide, os cientistas poderão receber sinais da sonda aproximadamente sete horas depois da aproximação. Neste caso, as imagens do corpo celeste serão obtidas mais tarde.

O veículo espacial New Horizons da NASA, lançado em 19 de janeiro de 2006, está agora no Cinturão de Kuiper, a uns 43 UA (uma UA ou Unidade Astronômica é a distância entre a Terra e o Sol, aproximadamente 150 milhões de km) da Terra.

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